プラスチック材の問題とリサイクルについて。環境に優しい樹脂材もある

スーパーでプラスチックのフィルムに包まれたイチゴや野菜を買ったり、雑貨店でプラスチック製の小物を買ったり……。私たちは日々多くのプラスチック製品を購入し、使っています。あなたはこれらのプラスチック製品を分別せずに、気軽に捨ててしまっていませんか?
近年、プラスチックの生産量や使用量が増加するにともない、リサイクルせずに捨てられてしまうプラスチックの量も増えています。このように適切に処理されずに廃棄されたプラスチックが、さまざまな環境問題を引き起こしているのです。
今回は、捨てられたプラスチックがどのような問題を引き起こすのか、プラスチックのリサイクル方法にはどんなものがあるのかについて解説します。近年注目されている「バイオプラスチック」についても取り上げますよ。

プラスチック材の問題とリサイクルについて。環境に優しい樹脂材もある

捨てられたプラスチックが引き起こす問題

捨てられたプラスチックが引き起こす問題

1950年から現在までに、世界では83億トン超ものプラスチックが生産されてきました。このうちリサイクルされたのはわずか9%であり、63億トンものプラスチックがゴミとして捨てられました。プラスチックの廃棄量は今後急速に増加し、2050年までに120億トン以上のプラスチックが埋め立てまたは廃棄されると考えられています。
現在、世界中の海にプラスチックごみがあふれていることを知っていますか?ポイ捨てされるなどして適切に処理されなかったプラスチックごみの多くは、雨に流されるなどして海に行き着きます。プラスチックは環境中で簡単には分解しないため、海洋のプラスチックごみは年々増え続けるばかりです。現在、年間400~1270万トンものプラスチックごみが海洋に流れ着いており、2050年にはプラスチックごみの量が魚の量を上回るとも予測されています。海洋生態系にも重大な影響が出始めており、海洋プラスチック問題は早急に解決すべき課題であるといえます。
私たちの子供や孫、そしてさらにその先の世代まで現在の地球環境を残していくには、プラスチックとの付き合い方を考えていく必要があるのです。

プラスチックのリサイクル方法

プラスチックのリサイクル方法

海洋プラスチックごみのような環境問題を解決するには、プラスチックを適切にリサイクルすることが重要です。
プラスチックには以下の3つのリサイクル方法があります。

  • マテリアルリサイクル(再生利用)
    使い終わったプラスチック製品(廃プラスチック)を新たなプラスチック製品の原料として使う方法です。廃プラスチックの化学構造は変えず、形だけを変化させます。廃プラスチックをフレークやペレットとよばれる粒形状に成形し直し、射出成形により新たなプラスチック製品をつくるのが一般的です。
  • ケミカルリサイクル
    廃プラスチックを化学的に分解して化学構造を変化させた後、さまざまな用途に再利用する方法です。たとえば、廃プラスチックを高温で熱分解して合成ガスなどの原料にしたり、廃プラスチックをモノマーに戻して別のプラスチック製品をつくったりします。ケミカルリサイクル技術により、使用済みペットボトルから新しいペットボトルをつくること(ボトルtoボトル)が可能となりました。
  • サーマルリサイクル(エネルギー回収)
    廃プラスチックをただ燃やすだけではなく、燃やした際に発生する熱エネルギーを回収して発電などに利用する方法です。廃プラスチックから固形燃料を製造することもサーマルリサイクルに含まれます。

環境に優しい新たな素材! バイオプラスチックとは

環境に優しい新たな素材! バイオプラスチックとは

廃プラスチックをリサイクルする以外に、プラスチックによる環境問題を解決する方法はあるのでしょうか。解決策の1つとして注目されているのが、環境に優しいプラスチックの開発です。
近年、石油ではなく植物由来の原料を使ったプラスチック(バイオマスプラスチック)や、微生物により分解されるプラスチック(生分解性プラスチック)の開発が進んでいます。これらは合わせて「バイオプラスチック」とよばれ、プラスチックによる環境問題を解決するカギとして期待されています。
バイオプラスチックの1つにPLA(ポリ乳酸)があります。PLAは植物由来のデンプンや糖を原料としており、土の中に放置すると分解される生分解性も持ち合わせています。PLAの主な用途は、野菜や果物の包装用フィルム、食品用のトレー、農業用シートなどです。このように、バイオプラスチックはすでに私たちの身近で利用されているのです。

まとめ

プラスチック製品は私たちの生活を豊かにする便利なものですが、同時にさまざまな環境問題を引き起こす可能性も秘めています。プラスチックによる環境問題を解決するには、プラスチックを適切にリサイクルしたり、環境に優しいプラスチックを使用したりすることが重要です。

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